L’enigma di Europa, uno dei satelliti di Giove. Seguendo le tracce della vita aliena

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Si ritiene già da tempo che una delle lune di Giove Europa, possa ospitare una qualche forma di vita. Al di sotto dell sua superficie ghiacciata è possibile che vi sia un oceano salato, nel quale alcune organismi o microrganismi potrebbero aver trovato le condizioni favorevoli per svilupparsi. Sulla base di una nuova ricerca Patrick Fischer, Mike Brown, Richard e Barbara Rosenberg Professor e Kevin Hand dichiara:no “Sappiamo da tempo che la superficie ghiacciata di Europa, che è coperto di crepe e creste, è la firma esterna di un vasto oceano salato interno. Le aree di terreno caotico mostrano i segni di grandi lastre di ghiaccio che si sono rotte, spostate, e infine ricongelate. Queste regioni sono di particolare interesse, poiché l’acqua dagli oceani sottostanti potrebbe essere aumentata in superficie attraverso le crepe lasciando dei depositi.

“Il campionamento diretto dell’oceano di Europa rappresenta una grande sfida tecnologica ed è probabile in un futuro lontano… Ma se siamo in grado di campionare i depositi lasciati nelle aree caotiche, si potrebbe rivelare molto sulla composizione e la dinamica del mare sottostante.” Si stima attualmente sulla base delle ultime indagini allo spettrometro che l’oceano di Europa possa essere profondo circa 100 chilometri.

Nello studio di tali depositi, un enorme passo avanti era stato fatto grazie ai dati raccolti dalle osservazioni fatte nel 2011 al telescopio Keck alle Hawaii, utilizzando lo spettrografo OSIRIS. Gli Spettrografi funzionano scomponendo la luce nelle sue componenti e ne misurano le loro frequenze. Ogni elemento chimico ha un’unica caratteristica di assorbimento della luce, chiamata banda spettrale o di assorbimento. I modelli spettrali risultanti dall’assorbimento della luce con particolari lunghezze d’onda possono essere usati per identificare la composizione chimica dei minerali presenti sulla superficie di Europa osservando luce solare riflessa, così come di molti altri pianeti e stelle.

OSIRIS misura spettri di lunghezze d’onda infrarosse. “I minerali che ci aspettavamo di trovare su Europa hanno impronte spettrali molto diverse a luce infrarossa“, spiega Fischer. “Unire questo con le straordinarie capacità dei ottiche adattive del telescopio Keck, e si dispone di uno strumento molto potente.” Meccanismi di adattamento ottica ridurre l’effetto mosso causato da turbolenze terrestre misurando la distorsione dell’immagine di una stella luminosa o laser e meccanicamente correzione.

Le osservazioni tramite OSIRIS hanno finora prodotto spettri da 1600 punti individuali sulla superficie del piccolo satellite. Per dare un senso a questa enorme raccolta di dati, Fischer ha sviluppato una nuova tecnica per ordinare e individuare i principali raggruppamenti di firme spettrali.
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Patrick ha sviluppato un nuovo strumento matematico molto intelligente che consente di scattare una serie di spettri e automaticamente, e senza pregiudizi umani preconcette, classificarli in una serie di spettri distinti“, dice Brown. Il software è stato quindi in grado di correlare questi gruppi di lettura con una mappa della superficie di Europa delle missione Galileo della NASA, che ha mappato la luna di Giove circa un decennio fa.

Tra le categorie che compongono gli spettri di assorbimento la prima è stata l’acqua che sotto forma di ghiaccio ricopre interamente il satellite; la seconda categoria comprende i prodotti chimici che si formano quando lo zolfo e l’ossigeno si ionizzano, che potrebbero derivare una un’intensa attività vulcanica su Io, un altro dei satelliti che gravitano intorno a Giove. Questa attività vulcanica bombarda la superficie di Europa e reagisce con i suoi ghiacciai. Il terzo raggruppamento invece è dato da una forte concentrazione di magnesio, in zone dove l’acqua è evaporata col tempo, confermando la presenza di oceani salati all’interno della superficie. Dove esiste un’altissima percentuale di trovare forme di vita aliene.

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